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Enchanted Bookshelf

William McGivern

29 pages
Fantastic Adventures - 1943 - États-Unis
Nouvelle

Intérêt: *

 

Cette «novelette» - c'est à dire une «longue nouvelle» - comme disent les Américains, a été publiée dans le numéro de mars 1943 du magazine de science-fiction Fantastic Adventures.

L'histoire se passe à Chicago, à la période contemporaine de son écriture. Le personnage principal, Phillip Poincare, est un jeune Français venu vivre aux Etats-Unis depuis de longues années, et d'ailleurs naturalisé Américain. Occupant un travail minable de gratte-papier, il éprouve une vive nostalgie de la France, qu'il souffre de savoir occupée par les Allemands.

Sa passion pour son pays d'origine et tout spécialement les romans d'aventures français, le pousse à acheter chez un antiquaire un petit meuble-bibliothèque français ancien. En le nettoyant, il découvre que ce meuble porte la signature d'Alexandre Dumas. Mieux encore, il trouve un tiroir secret qui renferme le manuscrit des Trois Mousquetaires.

Là où les choses se corsent, c'est quand Phillip ouvre le manuscrit. Il en sort des nuages de poussière qui se condensent et hop!: les quatre mousquetaires se matérialisent et se retrouvent en plein XXème siècle, en chair et en os, jeunes et fringants...

D'Artagnan explique à Phillip qu'ils ont été enfermés dans le manuscrit par les pouvoirs magiques du cardinal Richelieu (!). Très bizarrement, McGivern semble considérer que Dumas et les mousquetaires vivaient à peu près à la même époque: à plusieurs reprises, Phillip leur situe l'époque contemporaine comme 150 ans postérieure à la leur !

Les mousquetaires découvrent alors la vie moderne et semblent avoir plus de mal à s'habituer à l'évolution des moeurs qu'à celle des techniques. Ils montent par exemple sans problème dans un autobus, mais font un esclandre quand un passager refuse de céder sa place assise à une jeune fille.

Le récit de l'histoire contemporaine les consterne, et ils veulent donc aller au secours de la France occupée. Et dans l'immédiat, ils sont servis par le hasard. Attiré par une jolie jeune fille, d'Artagnan se rend compte qu'elle est poursuivie par des hommes mal intentionnés. Accompagnés de Phillip, les mousquetaires volent à son secours: il apparaît qu'elle est un agent de la France libre et que ses agresseurs sont d'affreux agents nazis. Il se trouve que leur chef est un passionné d'escrime, qui entreprend de se battre à l'épée avec Athos. Pas de chance pour lui: il se fait tuer (heureusement, d'ailleurs, pour les mousquetaires, que son arme favorite n'ait pas été la mitraillette).

Passablement absurde et incohérent, ce récit vaut surtout par ses «bonnes intentions»: défense et illustration, en pleine Occupation, des valeurs traditionnelles françaises telles que les incarnent Dumas et les mousquetaires. Heureusement, l'histoire se prolonge dans The Musketeers in Paris, texte nettement plus réussi.

Sur le thème de la "réincarnation" des mousquetaires au XXème siècle, voir aussi Les chevaliers du gai de Cami.

 

Extrait

Phillip Poincare looked at these sons and heroes of France and there was a sadness in his eyes. They didn't know.

"That is not possible now," he said gently. "France has been at war with Germany for the past three years. It would be impossible for you to return there now."

"War!" D'Artagnan cried. His strong brown hand closed over the hilt of his sword. "Our France at war and we stand here idle!"

"All the more reason for returning immediately," Porthos said.

"But you don't understand," Phillip said desperately. "France lost the war over two years ago. They are now a subject nation."

D'Artagnan's blade leaped from its sheath. Its gleaming point swung to a stop, inches from Phillip's heart.

"Take care," D'Artagnan said tensely, "or I will forget the debt I owe you."

Phillip looked at the glinting point of the sword and he saw the grimness in D'Artagnan's eyes, but he felt no fear. Only a vast pity for these courageous adventurers from another time.

"Gentlemen," he said. "I am only telling the truth. France has been defeated."

"She will rise!" Athos said. His eyes were no longer warm and his full lips had flattened into a thin hard line.

"Who was her enemy?" D'Artagnan demanded.

"The Germans," Phillip answered.

"Ah!" D'Artagnan made a gesture of disgust. "To lose to those beer swilling swine is an insult to injury." He wheeled about, flinging his cape over his shoulder. "Well, comrades, what shall we do?"

"We return to France," Athos said simply. "What else could we do?"

Aramis nodded slowly and Porthos grunted in assent.

"There is no way to return to France," Phillip cried. "The sea lanes are no longer open. The entire world is at war."

D'Artagnan's eyes danced with pleased excitement.

"Excellent!" he cried. "My greatest fear has been that I would arise from my entombment in a world of dullness and peace. Comrades, we are in luck. From what our friend tells us we can step out this door and find enemies lurking in every street and alley."

"You will not find enemies here," Phillip said, shaking his head. "The people of America are now at war with the Germans. Their sympathies are and have been with France."

"This," said D'Artagnan, "is becoming more complicated each minute." He frowned thoughtfully. "Perhaps you had better explain everything in detail to us".

Phillip Poincare spent that night and the better part of the next morning attempting to bring the Musketeers up to date and to interpret to them the international situation with all of its various ramifications. Whether he succeeded he couldn't tell.

Athos and Aramis dropped off to sleep in the middle of the narrative and Porthos was nodding wearily before it was completed. Only D'Artagnan listened eagerly to the entire recital, and when Phillip had finished his account of the modern world, he had but one question to ask.

"Where can we find this man De Gaulle?" D'Artagnan said softly as his hand closed about the hilt of his sword.


 

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