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Harry, revised

Mark Sarvas

270 pages
Bloomsbury - 2008 - États-Unis
Roman

Intérêt: ***

 

 

Ce roman, qui devait à l’origine s’appeler The count of Café Retro, constitue un hommage aussi original qu’intéressant au Comte de Monte-Cristo. Très loin du plagiat ou de la réécriture de roman de Dumas, Mark Sarvas s’appuie sur celui-ci pour produire une œuvre complètement différente et contemporaine.

Le héros du livre, Harry Rent, est un parfait antihéros: velléitaire, doutant en permanence de lui-même et de ses sentiments, incapable de se tenir à une décision. Ce n’est pas un raté: médecin, il mène une existence dorée en Californie avec sa brillante épouse, Anna, qui appartient à une richissime famille. Mais l’amour incontestable que lui porte sa femme ne l’empêche pas de se sentir de plus en plus éloigné d’elle.

La mort d’Anna lors d’une intervention chirurgicale constitue le point de départ du roman. Pour Harry, ce tournant dans son existence doit être l’occasion d’un nouveau départ. Désormais totalement libre, et riche puisqu’il hérite de son épouse, il veut prendre en main son existence, changer sa vie et sa personnalité, décider. Avec un «mode d’emploi»: la transformation d’Edmond Dantès en comte de Monte-Cristo…

Son objectif principal: séduire Molly, une ravissante étudiante serveuse dans un café des environs, de vingt ans sa cadette. Conscient de ce qu’une approche directe serait vouée à l’échec, Harry s’inspire donc du roman de Dumas, dont il a en permanence sous la main deux versions: l’intégrale et l’abrégée, qu’il consulte plus volontiers, c’est quand même moins fatigant (voir extrait ci-dessous).

Il utilise ainsi ses moyens financiers pour tenter de transformer la vie de la collègue de travail de Molly, qui est dans une situation particulièrement difficile, ceci afin d’impressionner la jeune fille. Il utilise aussi les moyens dont il dispose pour ouvrir les yeux de Molly sur la triste personnalité de son petit ami du moment, afin d’écarter celui-ci.

Mais Harry n’est pas Monte-Cristo et certaines de ses initiatives se révèlent contre-productives: il découvre vite qu’à vouloir interférer avec la vie des autres, on joue avec le feu. Au terme d’une série d’épreuves, Harry n’aura pas forcément gagné la belle, mais aura appris beaucoup sur lui, sur la réalité des relations avec son épouse disparue et sur sa capacité à mener sa nouvelle vie.


Dans la longue série des hommages à Monte-Cristo, Harry, revised fait preuve d’une profonde originalité. Les références au roman de Dumas sont constantes, Harry y cherchant une source d’inspiration et se demandant fréquemment comment Edmond Dantès se serait comporté à sa place. Ce faisant, Mark Sarvas adopte une démarche très différente des fréquentes transpositions du chef d’œuvre de Dumas. Le thème central de la vengeance n’apparaît même pas. Mais Monte-Cristo n’est, à dire vrai, pas le sujet central de Harry, revised. Il est d’ailleurs tout aussi significatif de voir que l’auteur avait d’abord envisagé d’appeler son livre Le comte du Café Retro – mettant en évidence le lien avec le roman de Dumas – que de constater qu’il y a finalement renoncé: Harry, revised est d’abord un beau roman sur les efforts d’un homme décidé à changer, ainsi que sur les difficultés à bien se connaître au sein d’un couple.

Mais montrer qu’un roman comme Le comte de Monte-Cristo peut changer la vie d’un de ses lecteurs, n’est-ce pas l’un des plus beaux hommages qui puisse lui être rendu?

Signalons enfin que le livre est plein d’humour. A cet égard, on appréciera le fait que la «libération» et l’enrichissement de l’Edmond Dantès de Sarvas viennent de la mort de son épouse…

Extrait du chapitre 7 In which our hero spills blood

ABRIDGED OR UNABRIDGED? That is the question.

Harry stands in the deserted, brightly lit Fiction & Literature section of his favorite chain bookstore, weighing a book in each hand. In his right, The Count of Monte Cristo (Penguin, unabridged) weighing in at a formidable 1,276 pages. In his left, The Count of Monte Cristo (Puffin Classics, abridged) tipping the scales at a svelte 396 pages. Harry weighs the pros and cons of each, literally as well as figuratively.

He can't deny that an irresistible bit of cachet comes with being an unabridged sort of guy If depth follows effort, as Harry is reasonably convinced that it must, surely his best hope for a Dantès-esque rebirth must be found in these pages.

But Harry also knows himself, knows the limits of his attention span, and fears that The Count of Monte Cristo (Penguin, unabridged) is fated to end up as little more than an impressive desk ornament. And, he reasons, if the story can effectively be whittled down to a mere 396 pages (Puffin Classics, abridged), then how necessary can the rest really be? Harry's a bit under the gun, eager to move along his grand scheme, and he's not sure he's got the time to accommodate what must clearly be nine hundred pages of authorial self-indulgence.

And yet. Knowledge is power and Harry considers the effect of having an additional nine hundred pages (Penguin, unabridged) of power at his beck and call. And what if some essential nugget of wisdom, some brilliant bit of planning, is located in that nine hundred pages somewhere, its value unappreciated by the underpaid junior editor who hacked away to produce the minibook (Puffin Classics, abridged)?

Still, there are practical considerations: transportation, for example. Harry anticipates the inconvenience of hauling around a monster tome (Penguin, unabridged) and realizes that the Puffin Classics, abridged, will comfortably fit in his pocket, his briefcase, and resting on the crest of his belly in bed. To his credit, however, this strikes him as an exceptionally shallow basis on which to choose a book, particularly one with anticipated life-altering effects.

What to do? As he always does when faced with seemingly impossible choices, Harry punts the decision.

"Excuse me. Can I ask you a question?"

Harry addresses this question to the disinterested scraggly goatee behind the information counter. Despite a balmy summer evening, he wears a knit wool ski cap that just fails to cover a variety of eyebrow piercings. A thousand-page tome by a fashionable three-named novelist lies open before him, and he annotates it obsessively and lovingly in a tiny, crabbed script.

"Excuse me."

Goatee looks up with an expression that suggests that the sanctuary of his private study hour has been intruded upon. The energy of a reply beyond him, he settles for a raised eyebrow inviting Harry to proceed.

"Do you think there's a big difference between these?" Harry holds up Penguin, unabridged, and Puffin Classics, abridged, for inspection.

"About nine hundred pages, looks like," Goatee mutters, returning his attention to his literary ablutions.

Thank you, that's helpful, Harry thinks but doesn't say.

"Well, I was hoping you could tell me a little more. I'm having a hard time deciding."

Goatee can scarcely keep the impatience from his face. His eyes flick briefly between the two books. "The long one," he says, before lowering his head again.

"Really? Why do you think?"

Goatee shrugs, indicates the open volume before him. "I like long books."

"Sure, I can see that. But that might not exactly be germane to my situation."

Goatee continues to scribble away, exhibiting no interest in Harry's situation. "The short one, then."

Harry looks down at the volume in hand. "It's just kind of hard to imagine you can tell a twelve-hundred-page story in a four-hundred-page book, isn't it?" Harry's detailed examination of Penguin, unabridged, prevents him from seeing Goatee sigh, pocket his pencil, close his book, and quit the information kiosk. Only when Harry looks up does he realize he has, once again, been abandoned. With the resigned shrug that is as familiar to him as his own voice, he opts to purchase both copies. He knows he's likely to read only the shorter one (Puffin Classics, abridged), but he also knows that the day is sure to come when he will find himself inconsolably curious about what has been elided in the missing nine hundred pages, and for that day he'll want Penguin, unabridged, close at hand.


 

 

 

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